Produits phytosanitaires et protection des plantes

Bien avant les antennes-relais et la pollution de l'air, les produits de protection des plantes (aussi appelés produits phytopharmaceutiques, phytosanitaires ou pesticides...) ont fait l'objet de nombreuses controverses à propos de leur impact sur la santé et l'environnement. Le questionnement est légitime, mais réduire ces produits aux seuls risques qu'ils représentent, c'est oublier les bénéfices qu'ils apportent et les strictes conditions d'utilisation qui les encadrent.

Un champ d'application très vaste

Dès les débuts de l'agriculture, l'Homme a développé diverses stratégies pour préserver le potentiel des cultures contre les insectes ravageurs, les maladies et les herbes concurrentes qui entraînent des pertes de récoltes importantes. Au XXe siècle, les progrès de la chimie ont donné naissance aux produits phytosanitaires (insecticides, fongicides et herbicides). Ils ont remplacé le binage à la main dans les pays développés et contribué à une très forte progression des rendements après la seconde guerre mondiale.

Les années 1980 ont marqué la fin de la lutte chimique à tout va. Aujourd'hui, les normes de mise en marché des produits, plus exigeantes, s'harmonisent à l'échelle européenne et les stratégies de protection des cultures deviennent plus sophistiquées et raisonnées, ne serait-ce que pour éviter le développement de résistances.

Malgré cela, les interactions entre produits phytosanitaires, environnement, santé des consommateurs et des agriculteurs, suscitent de vives controverses.

Une réglementation de plus en plus stricte

Pour répondre aux questions de la société civile, les autorités européennes ont adopté des règles d'homologation des matières actives plus contraignantes. En France, le Grenelle de l'Environnement est allé encore plus loin, avec le plan Ecophyto, lancé en 2008 : il a organisé, en deux ans, le retrait de 40 substances préoccupantes et il prévoit une réduction 50 % de l'utilisation des produits phytosanitaires, si possible, à l'horizon 2018.

Le plan Ecophyto est assorti d'indicateurs de suivi précis, définis en partenariat avec l'Institut national de la recherche agronomique. Les premiers résultats montrent une réduction de 25 % des tonnages de produits phytosanitaires vendus en France entre 2002 et 2010 (source IUPP). Dans le même temps, le recours aux méthodes alternatives de biocontrôle a augmenté de plus de 65% : stimulateurs des défenses naturelles des plantes, insectes auxiliaires (coccinelles...), bactéries...

Toutes les questions ne sont pas pour autant levées, et les recherches se poursuivent, par exemple pour étudier la toxicité et la nocivité éventuelles de combinaisons de produits. Ce point est jugé prioritaire dans tous les rapports et les plans santé-environnement.

Vers une nouvelle approche de la protection des plantes

Ces dernières décennies, la protection des cultures a considérablement évolué grâce à l'implication de toute la filière, des fabricants de produits aux organisations agricoles en passant par les centres de recherche et les instituts techniques. Elle intègre de nouveaux produits de synthèse plus sûrs et à durée de vie plus courte, la mise en œuvre de bonnes pratiques agricoles et le développement de solutions alternatives en complément des produits phytosanitaires classiques.

L'ensemble des professionnels auditionnés en 2009 par une Commission ad hoc de l'Assemblée nationale ont estimé que les objectifs fixés par le Grenelle de l'Environnement étaient globalement réalisables. Cela risque d'entraîner un surcoût des produits alimentaires. Plusieurs enquêtes d'opinion montrent que les consommateurs sont prêts à l'accepter à condition d'avoir davantage de garanties sur l'utilisation des pesticides.

Face à l'augmentation de la population mondiale, il est impératif de maintenir des rendements agricoles de bon niveau afin d'assurer la sécurité alimentaire à l'échelle de la planète. Dans ce contexte, la disparition totale des pesticides de synthèse n'apparaît pas réaliste à court ni moyen terme ; ils ont un rôle à jouer aux côté de solutions alternatives, dans le cadre d'une approche globale et concertée.

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